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Bataille de Waterloo

Bataille de Waterloo

La fin du XVIIIe siècle a été une période de bouleversements politiques massifs. Pendant des siècles, la France avait été gouvernée par une monarchie absolue appuyée par une puissante église catholique, mais en 1789 tout cela s'est soudainement effondré.

Les privilèges féodaux, aristocratiques et religieux se sont évaporés sous une attaque soutenue de nouveaux groupes politiques radicaux représentant les masses jusque-là inconnues dans les rues et les paysans dans les champs.

Des idées anciennes et bien établies sur la tradition et la hiérarchie qui avaient contribué à soutenir la monarchie.

L'aristocratie et l'autorité religieuse sont balayées par les nouveaux principes d'égalité, de citoyenneté et des droits de l'homme. De la fin du XVIIIe siècle jusqu'à la première décennie et demie du XIXe siècle, l'histoire de l'Europe sera colorée par un seul homme, Napoléon Bonaparte.


L'ascension de Napoléon

L'ascension de Napoléon

En 1792, une série de guerres entre le nouveau gouvernement révolutionnaire de la France et les monarchies européennes établies a commencé. Les Français ont remporté une série de victoires spectaculaires et ont fini par contrôler la majeure partie de l'Europe. Une grande partie de ce succès est due aux efforts de Napoléon Bonaparte.

Napoléon est né en Corse en 1769 et à l'âge de huit ans, il est envoyé en France métropolitaine pour étudier à l'Ecole Royale Militaire de Brienne.

En 1784, il passe un an à l'Ecole militaire de Paris, où il obtient le diplôme de sous-lieutenant d'artillerie.

Pendant les guerres révolutionnaires, il combattit efficacement pour la République, aidant à battre les forces britanniques à Toulon en 1793. En conséquence, il fut promu au grade de général de brigade.

Cette promotion n'était que la première étape de ce qui allait devenir une carrière remarquable et impressionnante, catapultant le fougueux Corse jusqu'au sommet. Être brigadier général n'était tout simplement pas suffisant pour l'ambitieux Napoléon, alors après un "coup d'État" réussi en 1799, il s'installa comme premier consul, puis se couronna empereur de France en 1804.

Sans aucun doute, Napoléon est toujours considéré comme l'un des plus grands commandants militaires de l'histoire et des dirigeants politiques les plus influents.


    Suppression flamande

    Anvers dans les années 1800

    Lors de l'invasion française, l'Université catholique historique de Louvain a été fermée (la Révolution était anticléricale et de nombreuses églises ont également été pillées) et l'économie paralyse. d'Anvers le port a été empêché d'exporter des marchandises et tandis que les nouvelles lourdes taxes devaient être payées en or ou en argent, les marchandises achetées par les Français étaient payées avec des assignats de papier sans valeur.

    La région désormais connue sous le nom de Belgique était saignée à sec et environ 800 000 personnes ont fui à l'étranger. Sous la devise "Une nation - une langue", le néerlandais a été supprimé dans tout le pays et le français est devenu la seule langue acceptable dans la vie publique ainsi que dans les affaires économiques, politiques et sociales.

    La répression continue, en particulier une conscription massive dans l'armée française en 1798, a conduit à la guerre des paysans, qui est souvent considérée comme le début du mouvement flamand moderne.

    Cette suppression s'est poursuivie jusqu'en 1814, date à laquelle une grande partie de l'Europe était gouvernée par Napoléon ou des membres de sa famille. Cependant, après une série de revers militaires, les Alliés ont finalement forcé Napoléon à abdiquer et il a été envoyé en exil à Elbe. Fin du contrôle français de la Belgique. Mais Napoléon s'échappa de sa prison insulaire et fut bientôt de retour au pouvoir en 1815.


      La marche vers Waterloo

      La marche vers Waterloo

        Napoléon savait que sa seule chance de s'accrocher à son trône impérial était de combattre les forces alliées dans ce qui est aujourd'hui Belgique avant que des renforts puissent arriver permettant à ses ennemis de lancer une attaque sur la France. Il passe en Belgique avec deux armées le 16 juin 1815.

        L'un a attaqué avec succès les Prussiens sous le commandement du général Gebhard Leberecht von Blücher à la bataille de Ligny, tandis que le même jour, le maréchal Ney a également réussi son engagement avec les forces du duc de Wellington et du prince d'Orange à la bataille des Quatre Bras.

        L'armée de Wellington est poursuivie en direction de Bruxelles, mais deux jours plus tard, Napoléon livre sa bataille finale, à Waterloo, à environ 13 km au sud de la ville de Bruxelles.

        Wellington s'est habilement positionné sur l'escarpement du Mont-Saint-Jean, une longue crête s'étendant approximativement d'est en ouest de part et d'autre de la route principale reliant Bruxelles à Charleroi. Un chemin creux longeait la crête de la crête et il y avait un grand orme qui servait de poste de commandement à Wellington pendant une grande partie de la journée. La longueur du front du champ de bataille n'était que d'environ 4 kilomètres (2½ mi). Cela a permis à Wellington de se positionner ses forces au centre et à droite, laissant la gauche couverte par l'armée prussienne, qui devait arriver plus tard dans la journée.

        La position de Wellington représentait vraiment un formidable défi pour tout attaquant, même pour un attaquant aussi expérimenté que Napoléon Bonaparte.

        Les Français étaient formés sur une autre crête au sud et n'avaient pas les avantages stratégiques que Wellington avait assurés pour lui et son armée.

        Wellington, également connu sous le nom de 'Iron Duke' ou Lord Arthur Wellesley, est devenu un commandant infâme en raison de son style unique et adaptatif de faire la guerre contre des armées numériquement beaucoup plus importantes, tout en limitant ses propres pertes au strict minimum en même temps. Plus tard dans la vie, il est devenu si populaire qu'il est devenu Premier ministre britannique à deux reprises. Aujourd'hui, le génie stratégique de Wellington est toujours célébré au Wellington Museum de Waterloo.


          Arrogance française ?

          Jean louis ernest meissier 1814

          Comme il ne pouvait pas voir toutes les troupes de Wellington, Napoléon a rassemblé ses forces symétriquement autour du Bruxelles route. Sur la droite se trouvaient 16 000 fantassins avec 1 500 cavaliers et 4 700 autres cavaliers en réserve. Sur la gauche se trouvaient encore 13 000 fantassins et 1 300 cavaliers avec des réserves de cavalerie de 4 600.

          Au sud se trouvaient d'autres réserves, dont le VI corps de Lobau avec 6 000 hommes, plus 13 000 fantassins de la garde impériale et une autre réserve de cavalerie de 2 000 hommes.

          Alors qu'il prenait son petit-déjeuner sur une assiette d'argent dans la maison où avait passé la nuit, Napoléon dit à son chef d'état-major que ce n'était certainement pas parce que Wellington avait réussi dans le passé qu'il était un bon général.

          Wellington, poursuivit-il, était un mauvais général et les Anglais de mauvaises troupes et que gagner la bataille à venir ne serait rien de plus qu'un petit-déjeuner. Napoléon ne se rendit pas compte que cette bataille deviendrait son dernier acte en tant que commandant militaire et qu'il verrait sa propre destitution facilitée par ce « mauvais » général anglais le jour même. Il y avait eu de fortes pluies pendant la nuit et Napoléon savait que le sol détrempé limiterait la maniabilité de sa cavalerie et de son artillerie, il a donc retardé son attaque pour permettre au sol de s'assécher.


            La bataille

            Bataille Napoléon de Waterloo

            On ne sait pas quand la bataille a réellement commencé. Selon Wellington, il était « environ dix heures », mais d'autres sources situent l'heure de départ plus près de 11h30. Cependant, une fois que les combats ont commencé, ils ont été féroces et la bataille a duré la majeure partie du reste de la journée. L'infanterie se formait en carrés que la cavalerie adverse chargeait.

            Si l'infanterie gardait son sang-froid et restait en formation, il était pratiquement impossible pour la cavalerie de faire autre chose que de s'éloigner et de réessayer. Le rôle de l'artillerie était d'essayer d'arrêter la cavalerie avec un tir précis.

            Un témoin oculaire a décrit comment : "... la décharge de chaque fusil était suivie de la chute d'hommes et de chevaux comme celle de l'herbe devant la faux d'un faucheur".

            Finalement, il est devenu clair pour les Français que la cavalerie à elle seule accomplissait très peu.

            Ils ont ensuite monté une attaque combinée d'environ 6 500 fantassins avec autant de leurs cavaliers qui sont restés en état de combattre. Bien que la cavalerie de la Household Brigade anglaise ait arrêté l'assaut, elle a subi de lourdes pertes à la suite des tirs de mousquet français. Napoléon a alors déplacé son artillerie à cheval vers le centre de Wellington et a commencé à pulvériser les carrés d'infanterie à courte portée - les troupes britanniques ont été fauchées là où elles se tenaient rigidement en formation.

            Heureusement pour Wellington, les troupes prussiennes de Blücher sont arrivées à temps, mais des combats acharnés se sont poursuivis jusqu'à la tombée de la nuit.

            Napoléon a tenu jusqu'à ce qu'il soit clair que tout était perdu et que les quatre carrés restants de la garde impériale couvraient sa retraite. Ces braves grenadiers ont littéralement sacrifié leur vie pour protéger Napoléon alors qu'ils sont tout simplement envahis et massacrés par leurs adversaires. Presque aucun de ces hommes ne sortit vivant de la bataille. Comme Wellington l'a reconnu plus tard: "Cela avait été une chose à court terme".


              Conséquences

              Friedrich wilhelm iii roi de prusse

              L'artillerie française et à peu près tout ce qu'ils avaient apporté avec eux tombèrent entre les mains des Alliés, y compris la voiture de Napoléon contenant encore ses diamants. Ceux-ci deviendront plus tard une partie des joyaux de la couronne du roi Friedrich Wilhelm de Prusse.

              Les pertes des deux côtés étaient effrayantes. Wellington s'est retrouvé avec environ 15 000 morts ou blessés et Blücher a perdu 7 000 hommes supplémentaires.

              Napoléon a perdu environ 25 000 tués ou blessés, et 8 000 autres faits prisonniers. Lorsqu'il visita le champ de bataille le 22 juin, quatre jours après la bataille, le major WE Frye trouva la scène « trop horrible à voir ».

              Il décrivit une multitude de carcasses et des tas de blessés aux membres mutilés, incapables de bouger et périssant soit de faim, soit de soif, soit de leurs blessures non soignées.

              La bataille de Waterloo n'était en aucun cas la première et certainement pas la dernière grande bataille à se dérouler sur le sol belge. Mais comme c'est généralement le cas, les principaux acteurs n'étaient pas belges, mais sont venus se battre et mourir là-bas en provenance d'une foule d'autres nations. La place de cette bataille dans l'histoire est assurée car elle a finalement mis fin à la carrière militaire d'un homme très remarquable.


                Fini l'ancien, place au nouveau...

                Guillaume Ier roi des Pays-Bas

                Après sa défaite, Napoléon est exilé une deuxième fois, cette fois à Sainte-Hélène. Il mourut en 1821 à l'âge de 52 ans d'une maladie de l'estomac qu'on pensait à l'origine ont eu une maladie du foie ou un cancer, mais on pense maintenant qu'il est probablement mort d'un empoisonnement à l'arsenic.

                Du côté positif, la bataille de Waterloo et ses conséquences ont inauguré une période de paix européenne qui a duré près d'un demi-siècle, sans autre conflit majeur jusqu'au déclenchement de la guerre de Crimée en 1854.

                Après la guerre vint la colonisation. Au Congrès de Vienne, il a été décidé que les anciens Pays-Bas autrichiens et l'ancienne République néerlandaise seraient réunis pour former le Royaume-Uni des Pays-Bas en tant qu'État tampon contre le futur expansionnisme français.

                Ce nouvel État devait être gouverné par le tristement célèbre roi protestant Guillaume Ier d'Orange. C'était purement pour des raisons politiques et aucune considération n'a été accordée aux souhaits des personnes qui y vivaient.

                Effectivement, en quinze ans, une Révolution a finalement donné aux régions maintenant connues sous le nom de Belgique leur indépendance, mais c'est une histoire complètement différente que vous pouvez lire sur notre Histoire page.


                  Commémorer les morts

                  Un ensemble de monuments marque les fosses communes des troupes alliées et un monument aux morts français, L'aigle Blessé (l'aigle blessé) marquerait l'endroit où l'une des unités de la garde impériale a formé son carré lors des phases finales de la bataille. Aujourd'hui, le champ de bataille est facile à trouver, il suffit de chercher le monticule de terre géant surmonté d'une statue de lion.

                  Cette butte du Lion, comme on l'appelle, a été construite sur ordre du roi Guillaume Ier des Pays-Bas pour commémorer l'endroit où son fils, le futur Guillaume II puis prince d'Orange, a été blessé après avoir été touché par une balle de mousquet.

                  Le prince était le commandant des forces hollandaises combinées à la fois à la bataille des Quatre Bras et à Waterloo. Le Hillock, achevé en 1826, a été construit à l'aide d'un massif de 300 000 mètres cubes de terre prélevé sur la crête au centre de la position défensive britannique.

                  Bien que Wellington se soit plaint plus tard que le monticule avait détruit son champ de bataille, une grande partie du terrain et des bâtiments à l'est de la route Bruxelles-Charleroi sont à peu près ce qu'ils étaient il y a près de 200 ans. Plus d'informations concernant les monuments commémoratifs de la bataille de Waterloo peuvent être trouvées sur notre Monuments aux morts et cimetières page.

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